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Da oggi gli storici hanno un alleato in più, che li aiuta a svelare testi antichi e misteriosi.

Le avanzate tecniche di apprendimento automatico stanno fornendo nuovi strumenti in grado di aiutare gli archeologi a comprendere il passato, soprattutto quando si tratta di decifrare testi antichi. 

Ithaca è l’ultimo arrivato in “casa intelligenza artificiale” e aiuta a ripristinare il testo mancante dalle antiche iscrizioni greche, offrendo suggerimenti su quando il testo è stato scritto oltre alle sue possibili origini geografiche.

“Le iscrizioni sono davvero importanti, perché sono fonti dirette di prove scritte direttamente dagli antichi popoli”, ha detto durante una conferenza stampa Thea Sommerschield, storica ed esperta di apprendimento automatico che ha contribuito a dare vita al modello creato da DeepMind.

A causa della loro età, questi testi sono spesso danneggiati  e siccome sono spesso incisi su materiale come pietra o metallo, metodi come la datazione al radiocarbonio non possono essere utilizzati per scoprire quando sono stati scritti.

“Per risolvere questi compiti, gli epigrafi cercano parallelismi testuali e contestuali in iscrizioni simili”, ha affermato Sommerschield, che è stata co-responsabile del lavoro insieme allo scienziato ricercatore dello staff di DeepMind Yannis Assael. “Tuttavia, è davvero difficile per un essere umano sfruttare tutti i dati esistenti e rilevanti e scoprire i modelli sottostanti”.

E qui arriva l’intelligenza artificiale a dare una mano:  il nuovo software Ithaca è addestrato su un set di dati di circa 78.608 iscrizioni greche antiche, ognuna delle quali è etichettata con metadati che descrivono dove e quando è stata scritta.

Come tutti i sistemi di apprendimento automatico, Ithaca cerca dei campioni in queste informazioni, codificandole in modelli matematici complessi e utilizzando questi dati per suggerire testo, data e origini dei testi antichi.

Gli scienziati che hanno creato Ithaca affermano che è accurato al 62% nel ripristinare lettere in testi danneggiati, è in grado di attribuire l’origine geografica di un’iscrizione con una precisione del 71% e può datare un testo entro trent’anni dall’anno di scrittura conosciuto.

Itaca è il primo modello ad attribuzione geografica e cronologica con restauro testuale. Immagine: DeepMind

Si tratta di statistiche promettenti, ma è importante ricordare che Ithaca non è in grado di operare in modo indipendente ma necessita del supporto umano. I suoi suggerimenti si basano sui dati raccolti dai metodi archeologici tradizionali e i suoi creatori lo stanno utilizzando come strumento in un insieme più ampio di metodi forensi.

“Itaca è stato progettato come strumento complementare per aiutare gli storici”, ha affermato infatti Sommerschield.

Itaca e il suo predecessore (chiamato Pizia e pubblicato nel 2019) sono già stati utilizzati per aiutare i recenti dibattiti archeologici, incluso l’aiuto per datare le iscrizioni scoperte nell’Acropoli di Atene. Tuttavia, il vero potenziale del software deve ancora essere visto.

Sommerschield sottolinea che il vero valore di Itaca potrebbe risiedere nella sua flessibilità. Sebbene sia stato addestrato su antiche iscrizioni greche, potrebbe essere facilmente configurato per funzionare con altre antiche scritture.

“L’architettura di Itaca lo rende davvero applicabile a qualsiasi lingua antica, non solo al latino, ma anche al Maya, cuneiforme; davvero qualsiasi mezzo scritto: papiri, manoscritti”, ha detto. “Ci sono molte opportunità”.